Una apacible tarde del mes pasado mi portatil se bloqueó. No es frecuente que Ubuntu se bloquee, pero bueno, algunas veces pasa. Le hice el REISUB y cuando rearrancó… sorpresa! la pantalla estaba dividida en seis áreas iguales con el Grub esperando el enter en cada una de ellas y una letra diminuta e ilegible, claro. Le di al recovery mode, estuve trasteando por ahí, reinicié y cargó la habitual pantalla completa. UFFF! Pero a los dos o tres días se volvió a repetir la historia, y esta vez no fue tan facil recuperar la pantalla, pero al final salió. Ya un poco mosca, guardé todo en un disco externo, y la próxima vez que pasó probé de entrar con el Vista, pero ni siquiera se cargaba, y Ubuntu solo se terminaba cargando en modo texto, en plan cónsola. Para asegurarme de que el problema fuera de hardware probe a meter el Knoppix, pero se negó en rotundo.

Vale, pues todo parecía indicar que tenía jodida la tarjeta gráfica en un portátil que me compré hace dos años y pico, justo el pico para que ya no tuviera garantía. Pero de todas formas, que raro. La tarjeta es una NVIDIA GeForce 8600M, una buena tarjeta que busqué precisamente para que se luciera con los juegos. El portátil es un Acer Aspire 5920G (que iba como la seda), así que lo llevé al servicio oficial Acer. Allí expliqué el caso al tipo que encontré detrás del mostrador (medio aburrido y medio pasando), y me dijo que efectivamente era problema de la tarjeta gráfica, pero que la tarjeta iba integrada en la placa base y que si se cambiaba había que cambiarlo todo, tarjeta y placa, que me costaría 450 euros y que por ese precio era mejor que me comprase uno nuevo. Todo con el sonsonete del que ya ha repetido la historia unas cuantas veces. Entonces tuvo la amabilidad de ofrecerme el catálogo con los nuevos productos. Joder.

Me volví con el portátil a casa y eché mano del Google. No era el único con este problema, las posibles soluciones, como siempre, eran variadas, pero me llamó la atención uno que aventuraba que el problema no estaba en la propia tarjeta, sino en un fallo de la soldadura con la placa por sobrecalentamiento, y recomendaba volver a soldar la tarjeta a la placa. No tengo el link a mano, pero explicaba todo el proceso con fotos. Yo, de todas maneras, no lo vi muy claro, nunca he soldado nada y podía acabar cargandomelo todo. Continue buscando, y de repente encontré una referencia al “problema de la “NVIDIA GeForce 8600”. ¿Problema?, ¿qué problema? Nueva búsqueda y aquí salió el tomate. Aparece muy bien explicado el el artículo de la Wikipedia dedicado a las “GeForce 8 Series”:

Some chips of the GeForce 8 series (concretely those from the G84 and G86 series) may suffer from an overheating problem. NVIDIA states this issue should not affect many chips,[38] whereas others assert that all of the chips in these series are potentially affected.[38]  NVIDIA CEO Jen-Hsun Huang and CFO Marvin Burkett were involved in a lawsuit filed on September 9, 2008 alleging that their knowledge of the flaw, and their intent to hide it, resulted in NVIDIA losing 31% on the stock markets.[39]

The reason for the high failure rate was because of faulty solder material; when the GPU heated up and then cooled over its use, particularly when used in GPU intensive operations like games, the solder would become soft when hot, and when cool, that solder would crack, causing failure in the 8600M GT, 8600M GS, 8400M GT, and 8400M GS cards. It is widely acknowledged that these cards have a universal design flaw. It has also been speculated that mobile cards prior to the GeForce 8M series like the GeForce Go 7600 and earlier also have this design flaw, although it has not been proven.

An Apple support page describes this problem on some of the MacBook Pro laptops, manufactured in 2007-2008.

Efectivamente, en una nota en la sección de soporte, Apple explica:

In July 2008, NVIDIA publicly acknowledged a higher than normal failure rate for some of their graphics processors due to a packaging defect. At that same time, NVIDIA assured Apple that Mac computers with these graphics processors were not affected. However, after an Apple-led investigation, Apple has determined that some MacBook Pro computers with the NVIDIA GeForce 8600M GT graphics processor may be affected. If the NVIDIA graphics processor in your MacBook Pro has failed, or fails within four years of the original date of purchase, a repair will be done free of charge, even if your MacBook Pro is out of warranty.

Vale, parecía que el problema estaba reconocido, que Apple (y también Sony) se hacían cargo de la reparación incluso estando fuera de garantía. Pero Acer no. Bueno, pensé que quizá era una buena ocasión para acercarme a la oficina del consumidor, sin muchas esperanzas, desde luego, pero aquí había un tema que según quién lo cogiese podía dar juego, y además (que yo sepa) el tema no ha tenido mucha repercusión en España. Entonces estuve buscando un reconocimiento oficial de NVidia que pudiera presentar en una reclamación oficial, y encontré la nota que envió el 2 de julio del 2008 a la UNITED STATES SECURITIES AND EXCHANGE COMMISSION en la que explica:

On July 2, 2008, NVIDIA Corporation stated that it would take a $150 million to $200 million charge against cost of revenue to cover anticipated customer warranty, repair, return, replacement and other consequential costs and expenses arising from a weak die/packaging material set in certain versions of our previous generation MCP and GPU products used in notebook systems. All newly manufactured products and all products currently shipping in volume have a different and more robust material set.

The previous generation MCP and GPU products that are impacted were included in a number of notebook products that were shipped and sold in significant quantities. Certain notebook configurations of these MCP and GPU products are failing in the field at higher than normal rates. While we have not been able to determine a root cause for these failures, testing suggests a weak material set of die/package combination, system thermal management designs, and customer use patterns are contributing factors. We have developed and have made available for download a software driver to cause the system fan to begin operation at the powering up of the system and reduce the thermal stress on these chips. We have also recommended to our customers that they consider changing the thermal management of the MCP and GPU products in their notebook system designs. We intend to fully support our customers in their repair and replacement of these impacted MCP and GPU products that fail.

We have begun discussions with our supply chain regarding reimbursement to us for some or all of the costs we have incurred and may incur in the future relating to the weak material set. We will also seek to access our insurance coverage. We continue to not see any abnormal failure rates in any systems using NVIDIA products other than certain notebook configurations. However, we are continuing to test and otherwise investigate other products. There can be no assurance that we will not discover defects in other MCP or GPU products.

¡Bingo!, ya tenía algo sólido para protestar. Ya me estaba preparando para ir a la oficina del consumidor con ésta y otras informaciones que habían aparecido en la red (a pesar de las malas experiencias que explicaban en lo foros), cuando una noche que estábamos tomando unas cervezas con Víctor y Gemma me comentaron de pasada que una amiga tenía un problema en su portátil, había recogido un anuncio de informáticos en la calle, que resulta que eran chinos, y se lo habían arreglado en un plis plas soldándo no se qué. Cuando oi lo de soldar se me levantaron las orejas y les pedí la dirección. Al cabo de unos días me la pasaron y para allí que me fui con mi portátil. En cuanto lo vieron me dijeron que, efectivamente, era un problema de la tarjeta gráfica y que me la cambiaban por 98 euros. Sin dudar dije que sí. Hace unos días me avisaron de que ya lo tenían, fui a buscarlo y aquí lo tengo, funcionando otra vez como una seda. Le he comprado un ventilador de base para que no vuelva a tener problemas de sobrecalentamiento, pero eso ha sido todo.

Para mi, toda esta historia ha tenido dos moralejas. La primera es que si encuentras una solución práctica, mejor no meterte por los tortuosos caminos de las reclamaciones oficiales, que nunca sabes donde te van a llevar, y es una triste moraleja. La otra es más positiva. Lo que nadie te hace ya aquí (y parece incluso que ni siquiera lo puedes proponer), reparar una tarjeta gráfica integrada en la placa, solo la tarjeta, pues me lo han hecho sin mucha complicación este grupo de informáticos chinos que trabajan en Barcelona. Por un lado está la cultura de tíralo y cómprate uno nuevo (lo veo constantemente con el servicio técnico que tenemos en el trabajo), y por otra está la de esmerarse y dedicar tiempo y pericia a recuperar algo que todavía tiene años de uso por delante.

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